Un sensor de proteïnes làcties en aliments dóna més seguretat a persones al·lèrgiques

El CSIC i les empreses Hero i Ingenasa porten al mercat, amb èxit, un nou mètode ELISA, basat en anticossos, per detectar la presència de llet en aliments desenvolupat íntegrament a Espanya. Encara que no és el primer sensor del seu tipus, la seva novetat rau en una gran sensibilitat de detecció i un ús més ràpid i senzill que altres mètodes disponibles.

Els reactius del sensor.La col·laboració entre el CSIC, i les empreses Hero i Ingenasa, ha fet possible el desenvolupament d'un nou kit per detectar la presència de proteïnes de la llet, concretament, de la proteïna beta-lactoglobulina. La beta-lactoglobulina és una de les proteïnes majoritàries en la llet i un dels seus principals al·lèrgens. És, per tant, un marcador de la presència de llet o derivats lactis.

El quit desenvolupat va néixer d'una demanda d'Hero, un conegut fabricant de productes d'alimentació infantil. Mercedes de Frutos Gómez, investigadora del CSIC, explica que l'empresa volia un sistema per detectar la possible presència de llet en aliments amb major sensibilitat que la que ofereixen els sistemes actuals. El grup dels doctors Mercedes de Frutos i Jose Carlos Díez-Masa a l'Institut de Química Orgànica General del CSIC es dedica al desenvolupament de tècniques d'anàlisi, especialment de proteïnes.

Després de les corresponents fases de desenvolupament i adaptació per part de Ingenasa a unes condicions exigents de producció, regides per la norma de qualitat ISO 9001 (2008), el quit, que es comercialitza des de fa uns mesos, està entrant amb força en el mercat de la mà d'aquesta empresa. Amb patent espanyola, s'està comercialitzant a Espanya i la resta d'Europa. L'entrada a Amèrica s'ha iniciat, de moment, amb Xile.

El quit inclou un conjunt de reactius tant per a l'etapa de preparació de mostra com per a l'etapa d'anàlisi de beta-lactoglobulina mitjançant un mètode d'immunoassaig (els anomenats mètodes ELISA, que utilitzen anticossos com a reactius). Per al seu ús es requereix un petit laboratori o unes instal·lacions mínimes.

L'avantatge més destacable del mètode és la sensibilitat de detecció en diferents tipus d'aliments, deguda a la optimització del procediment i la composició de la solució de preparació de la mostra. El quit permet detectar concentracions de beta-lactoglobulina de fins a 0,1 parts per milió (el que equival a 0,1 mil·ligrams per quilogram).

Un altre avantatge, assenyala Cristina Romero Gonzalo, de Ingenasa, és que disposa de "la possibilitat d'interpretació visual (qualitativa) dels resultats, basada en un canvi de coloració, quelcom que resulta molt útil per a laboratoris o empreses d'alimentació que no disposen d'un lector de plaques ELISA ".

Al·lèrgia a la llet, creixent entre els nens

El nombre de al·lèrgies alimentàries diagnosticades estan creixent entre la població general i de forma especialment accentuada entre els nens. Es calcula que fins a un 6% dels nens té algun tipus d'al·lèrgia a aliments. D'aquestes, es considera que la més comuna és la al·lèrgia a la llet. Alguns individus al·lèrgics, especialment nens, són sensibles a quantitats mínimes de proteïnes de llet.

En l'actualitat l'única mesura preventiva per als al·lèrgics a la llet és evitar el seu consum. Per tant, tenir la seguretat que un aliment no té llet és una cosa que pot interessar tant als fabricants d'aliments com als consumidors. A més, es dóna la circumstància que la legislació europea en aquest àmbit només obliga a indicar en l'etiquetatge la presència de llet o els seus derivats, però no estableix quina és la quantitat màxima que es pot permetre en un aliment "lliure" de llet .

Així les coses, el màxim que es pot fer ara és aconseguir que el límit de detecció sigui el més baix possible i garantir fins a on sigui possible que no s'ha fet servir llet en la fabricació i que l'aliment no conté llet per accident .

Sensibilitat optimitzada

La investigadora del CSIC Mercedes de Frutos assenyala que, en el desenvolupament del quit, l'empresa Hero ha jugat un paper important en proveir de mostres que han contaminat intencionadament "simulant el que podria passar accidentalment durant la producció". Seguint les indicacions dels investigadors, Hero va preparar mostres de diferents aliments infantils i els va afegir quantitats conegudes de diferents postres làcties, sotmetent-les a continuació al tractament tèrmic que patirien en la línia de producció.

Tal com explica Mercedes de Frutos, "una de les possibles vies d'introducció no desitjada de llet en un aliment està en la línia de producció. Si en la maquinària ha quedat, per què no s’ha netejat bé, una resta del producte elaborat anteriorment que contenia llet, aquest pot passar accidentalment a l'aliment següent ".

No obstant això, "la temperatura a la qual se sotmet l'aliment en l'etapa posterior [esterilització o pasteurització] afecta les proteïnes i, concretament, a la beta-lactoglobulina, la qual cosa dificulta la seva detecció." Per això, si el quit no es desenvolupa tenint en compte aquests factors, poden donar-se casos de possible contaminació no detectats. D'aquí la importància de les mostres que va preparar l'empresa per optimitzar la sensibilitat del mètode.

Tots guanyen

Amb aquest desenvolupament, Hero disposa d'un millor sistema per controlar la possible presència de llet en aliments que haurien d'estar lliures de productes lactis. El CSIC, per la seva banda, ha aplicat el mètode de preparació de les mostres desenvolupat en aquest treball l'anàlisi de beta-lactoglobulina per electroforesi capil·lar amb detecció per fluorescència induïda per làser, un mètode molt més ràpid que l'ELISA (dóna el resultat en uns pocs minuts) encara que no més assequible.

I l'empresa Ingenasa, que ja comercialitzava un altre quit de beta-lactoglobulina, va apostar per aquest mètode desenvolupat íntegrament a Espanya per la possibilitat d'oferir un millor servei tècnic i perquè els dóna un major marge de maniobra a l'hora de marcar els preus de comercialització .

Per saber-ne més:

Instituto de Química Orgánica General

Ingenasa

Codex Alimentarius