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Una combinación de péptidos y antibióticos podría ser un tratamiento más efectivo contra la leishmaniasis

Una combinación de péptidos y antibióticos podría ser clave para eliminar el parásito que provoca la leishmaniasis evitando la toxicidad para las personas y animales de los fármacos actuales. Una investigación con participación del CSIC ha desarrollado una estrategia que abre las puertas a una nueva terapia más efectiva contra la enfermedad.

Promastigotes del parásito Leishmania donovani observados mediante microscopía confocal (UAB)La leishmaniasis es una enfermedad causada por el protozoo Leishmania y se transmite por la mosca de la arena. Aunque en los países desarrollados afecta principalmente a los perros, en otros países tiene un gran impacto sobre la salud humana, causando desde úlceras hasta afectaciones de la médula ósea, del hígado o del bazo, que pueden resultar fatales.

La OMS estima que actualmente más de un billón de personas viven en áreas endémicas para la leishmaniasis y que el número de nuevos casos es superior a un millón por año. Hay, por tanto, una necesidad urgente de encontrar nuevas alternativas, eficientes y selectivas, para la quimioterapia de la leishmaniosis que reduzcan los efectos secundarios adversos de los fármacos existentes, como la paromomicina y la miltefosina.

Un trabajo con participación del CSIC, y liderado por la UAB, ha hallado una nuevas estrategia anti-Leishmania. El trabajo está liderado por las profesoras Rosa Maria Ortuño y Ona Illa, del Departamento de Química de la UAB; y cuenta con la participación de Luis Rivas del Centro de Investigaciones Biológicas Margarita Salas del CSIC; de Míriam Royo, del Instituto de Química Avanzada de Cataluña del CSIC; de Jean-Didier Maréchal, del mismo Departamento de la UAB; y Carme Nogués, del Departamento de Biología Celular, Fisiología e Inmunología de la UAB.

Las actividades realizadas han consistido en la preparación y evaluación biológica de nuevos péptidos de penetración celular (PPC) que, conjugados a un antibiótico, sirven como vehículo o vector para permitir al fármaco atravesar la membrana celular del parásito para ser liberado en su interior causándole la muerte. El resultado es una mayor efectividad al mismo tiempo que se requieren dosis inferiores a la de los fármacos suministrados por vía oral. Además, los PPC sintetizados no son tóxicos para las células de los mamíferos pero sí lo son para Leishmania. "A pesar de que la idea de utilizar PCC en el tratamiento de la leishmaniasis no es inédita, la relevancia del trabajo radica en la elevada capacidad de penetración celular y la selectividad (células de mamíferos frente al parásito) de los nuevos péptidos sintetizados y estudiados", explica Rosa María Ortuño.

En concreto, en este trabajo se ha investigado péptidos constituidos por aminoácidos no proteicos que se han conjugado covalentemente a doxorubicina (Dox), un fármaco utilizado en la terapia del cáncer. Mientras Dox en su forma libre no tiene ninguna actividad cuando se incuba con Leishmania porque no es capaz de penetrar en su interior, los conjugados Dox-PPC han mostrado toxicidad en concentraciones muy bajas. La capacidad de penetración celular ha sido racionalizada mediante estudios de modelización molecular. Los resultados son muy prometedores, aunque aún queda mucho por investigar antes de pensar en nuevos fármacos, dicen los científicos. 

Artículo de referencia:

Ona Illa et al., Chiral Cyclobutane-Containing Cell-Penetrating Peptides as Selective Vectors for Anti-Leishmania Drug Delivery SystemsInternational Journal of Molecular Sciences. 2020, 21, 7502; doi:10.3390/ijms21207502